Vigtigste levevisDen utrolige historie om min fars flugt fra 'Italiens Colditz'

Den utrolige historie om min fars flugt fra 'Italiens Colditz'

Forfatterens far, fotograferet som 2. Lt Frank Simms, før hans fangst Kredit: høflighed af Marcus Binney
  • Bøger

I dag kan vi tænke på at tilbringe et par måneder på en verdensarv i Syditalien som et enormt privilegium. Under Anden Verdenskrig var det dog alt andet, som Marcus Binney forklarer, når han fortæller historien om sin fars flugt fra den mest berygtede krigslejr i Italien.

Hvert år bringer en ny afgrøde af beretninger om galanteri fra 2. verdenskrig, inklusive et voksende antal bemærkelsesværdige flugthistorier. Blandt de nyeste er Sir Tommy Macpherson's Behind Enemy Lines og The 21 Escapes of Lt Alastair Cram . Deres interesse for mig er, at forfatterne slap fra de samme krigsfanger som min far, lt-kol Frank Simms. Lige efter Mussolini faldt i september 1943 var der 11.000 allierede fanger på flugt i Italien - hvoraf 3000 nåede frihed.

Mange modtog medaljer for deres flugt.

Min far var blevet fanget bag fjendens linjer i Libyen i januar 1942, da han tjente med Long Range Desert Group, forløber for SAS. Snart blev han interneret i Campo 35, Certosa di Padula syd for Napoli (ikke at forveksle med charterhuse i Pavia og Parma). Han skrev, at "det var sandsynligvis den smukkeste pow-lejr i Europa beliggende i en frugtbar skinnende dal omgivet af bjerge ... en stor bygning med honningfarvede vægge og af gamle og flisebelagte fliser", bygget på en jernplan til ære for dens skytshelgen, St Lawrence. I dag er klosteret en verdensarv, der er åben for offentligheden hele året.

Padula, Italien - den indre gårdsplads i Certosa Di San Lorenzo ved Padula

Den store kloster, den største i Italien, er omgivet af luftige renæssance arkader. Min far blev indlagt i stueetagen i et af 24 huse til munkene. I et smart træk havde den italienske kommandant tilbudt de allierede officerer en vinration, under forudsætning af at de ikke forsøgte at flygte.

Min far og andre var dog i gang med at flygte og fandt en næsten usynlig mangel, der åbner ind i en kælder nedenfor. Han fortalte historien i sit regimentelle magasin (Royal Warwickshire), The Antelope, lige før han blev dræbt i tjeneste i Tyrkiet i 1952. I løbet af en formiddag fjernede de rømte de gamle mursten, der dannede omslaget, og placerede dem på en cirkel af træ skåret fra et bord med strenghåndtag fra Røde Kors-pakker kunstigt skjult i støvet.

Den nedlagte kælder var det perfekte sted at skjule jorden - ingen grund til at dryppe jord fra bukser på træningsgrunden, som i træhesten . De arbejdede nu hårdt og hurtigt på tunnelen. ”Vi havde to skift på tre timer hver om morgenen og to om eftermiddagen. Vi arbejdede næsten 12 timer om dagen, ”skrev han.

Endelig kom det øjeblik at fortælle flugtudvalget. Straks krævede 40 mere at flygte også. '

Graverne bemærkede med glæde, at marken, de tunnelerede under, stadig inden i klostervæggene, var blevet plantet med sukkermajs. Dette sikrede, at enhver bevægelse i jorden over tunnelen ville være usynlig i uger. Den plads, de skabte, understøttes ikke, men jorden forblev fast.

Oprindeligt var de i stand til at tappe ind i lejren elektricitet for at oplyse tunnelen - indtil en anden gruppe af tunnellere, der tappede på den samme kilde, blev opdaget. Efterhånden som tunnelen blev længere, måtte de pumpe luft konstant til ansigtet. Det var omkring 3 ft by 2ft, 'så stort, vi arbejdede hurtigt, ofte lavede en gård på en dag'.

De konstruerede en rudimentær jernbane for at få jorden ud, som måtte forlænges næsten dagligt. Den førende italienske tunnel-diviner var kontinuerligt på udkig efter ærlige escapere og stod ofte på fældedøren og bankede på den med et tungt jernstab, men bemærkede stadig ikke det.

Endelig kom øjeblikket for at fortælle flugtudvalget. Umiddelbart krævede 40 mere at flygte også. Graverne stod fast og insisterede på, at de, da de havde gravet tunnelen, skulle undslippe den første nat, men så mange, som ønskede, kunne følge den anden.

Min far kom åndesløst ud af tunnelen for at finde ud af, at han kiggede gennem majsstænglerne ved vagtpostens fødder, kun 10 meter væk. Endnu få minutter senere havde han hvælvet muren. ”Lige efter vi ramte vejen ramte klosteruret tolv. Det var den 13. september 1942, min brors fødselsdag. '

I et så folkerigt område var genindvindingen uundgåelig, skønt to nåede Adriaterhavskysten. Gendannelse betød overførsel til 'frække drenge' lejr, fæstningen ved Gavi i Piemonte (i dag bedst kendt for sin fremragende hvidvin, der først blev plantet på volden).

Gavi er i det væsentlige en genuese fæstning ved den lange anfægtede grænse til Savoy (moderne Piemonte), befæstet med mure og bastioner, i 1540 af militæringeniøren Giovanni Maria Olgiati. Det blev senere omdannet til en endnu kraftigere fæstning af den Dominikanske friar Vincenzo da Fiorenzuola. Han var en befæstningsekspert og var også inkvisitoren i retssagen mod Galileo.

Fra Gavi skrev min far til sin mor i februar 1943: 'David Stirling er netop blevet fanget og bragt os alle nyhederne.' Gavi var Colditz fra Italien, hvorfra hans nye fangere sagde, at ingen nogensinde var undkommet. Alligevel kom en kortvarig mulighed, da Mussolini kapitulerede den 3. september 1943.

'De gik rundt på slottet og truede med at slippe håndsgranater til ethvert muligt skjulested og skylle alle fanger ud'

Ifølge min far var mulighederne at gå ud af borgens porte og afgive et øjeblikkeligt bud på frihed - hvilket uden papirer eller forklædning var farligt - eller gemme sig i slottet og håbe, at tyske søgninger ikke ville være for grundige.

Da tyskerne opdagede, at brigadieren selv var forsvundet, gik de rundt om slottet og truede med at droppe håndgranater i ethvert muligt skjulested og skylle alle fanger ud.

Min far valgte en tredje mulighed - sprang fra konvoj med åbne kvægbiler, der tog fanger til et tog, der skulle føre dem til Tyskland. Hver lastbil havde et maskingevær nest på toppen af ​​førerhuset, trænet på lastbilen foran og klar til at skyde enhver ned, der prøvede at hoppe over de høje sidelinjer. Min far ventede på det øjeblik, hvor konvoien langsomt kravlede op ad en zig-zag bjergvej, og hans lastbil var ude af syne fra den bagefter i et minut, efter at den havde vendt et hjørne. Forbløffende, øjeblikket kom.

Slotsport ved Gavi-fæstningen i Liguria, Italien

Han skalerede siden af ​​lastbilen og sprang, løb ind i træerne.

Han løb og løb, indtil han kollapsede fra udmattelse og til sidst vågnede for at finde en lille dreng på omkring otte år gammel, der så på ham. Drengen accepterede begejstret at bringe ham tøj, et kort og mad, hvorefter min far tog af sted på en 48-dages gåtur ad Apenninerne. Han blev sammenføjet efter en uge af en skibsofficer, Peter Medd, som sprang flere timer senere fra et tog.

Igjen og igen fik de mad og husly af modige italienske familier, der risikerede øjeblikkelig død, hvis det blev konstateret, at de havde hjulpet de allierede fanger. Bemærkelsesværdigt var, at mange af disse familier arbejdede i Storbritannien eller Amerika før krigen ved at lave is i Glasgow eller slæbe i Pennsylvania-miner.

Abrami, der boede i Roggio i sylvan-dalen i Garfagnana, var mest prominent blandt deres værter. De havde boet i London i flere år før krigen, opdrættet deres tre døtre og søn, Frank, og drev en blomstrende café.

”De gik ind i en frisørs butik og fandt en canadisk officer barberet. Den aften var de i slagsmand. '

Medd led af koger og dårligt blærede fødder og var nødt til at hvile, så Abramis førte dem til en kastanjetørrende hytte højt i bjergene, hvor de tilbragte flere dage. Den sidste nat blev de opfordret til landsbyen, efter skumringen var faldet, til Abramis 'hus. Efter et rigeligt måltid stemte deres værter ind på BBC på en hemmelig radio kun for at høre, at de allierede var langt syd. På trods af at de blev opfordret til at blive om vinteren, gik de videre gennem bjerglandskabet, så livligt beskrevet af Eric Newby i Love and War in the Apennines .

Medds farlige flugt er beskrevet i The Long Walk Home, der blev offentliggjort efter hans tidlige død i 1944. Den blev afsluttet af min far, der altid havde håbet på at skrive historien om sine egne eventyr.

Skibsofficeren Peter Webb.

Muligheden for at gøre dette, længe efter at han blev dræbt i tjeneste i en bilulykke i Tyrkiet i 1952, kom til mig som et resultat af to andre sønns søgninger efter historien om deres fæders fangenskaber og flugt. Først var Ian Chard, hvis far blev fanget med minen i Libyen, og den anden var Andrew Adams, hvis far var undkommet fra en krigsfanger i Italien. Andrew havde mødt mange italienske familier, inklusive den modige Abramis, der havde hjulpet de allierede fanger på vej til frihed.

Frihed kom for min far i landsbyen Lucito, 100 mil nord for Napoli, hvor de gik ind i en frisørs butik og fandt, at en canadisk officer blev barberet. Den aften var de i slagsmål.

En ny udgave af 'The Long Walk Home: En flugt i krigstid Italien ' af Peter Medd og Frank Simms, opdateret af Marcus Binney, er en Sickle Moon-bog af Eland Publishing (£ 14.99; www.travelbooks.co.uk)


Kategori:
Ewenny Priory: Den 900 år lange historie om et dejligt, komplekst sted fuld af spørgsmål og conundrums
Seks flot isolerede huse til salg over hele Storbritannien fra £ 85.000 til £ 1 million